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龙王鲸 苗条的“大海怪”

龙王鲸 苗条的“大海怪”

  • 分类:畅游馆
  • 作者:
  • 来源:博物 2015年第11期
  • 发布时间:2023-08-03 13:59
  • 访问量:0

【概要描述】

龙王鲸 苗条的“大海怪”

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  • 分类:畅游馆
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海洋的富饶,海水的浮力,使海中比陆地上更适合哺育巨兽。中生代的沧龙、蛇颈龙等“海龙”灭绝之后,一群下水的哺乳动物—鲸类就接过了海皇的权杖。其中最先成长为一方霸主的,是身体修长的龙王鲸。
 

从龙到鲸大变身

19世纪上半叶,欧美的博物学家们开始把目光瞄向一个新领域——地下挖出来的史前生物化石。从1830年开始,人们在美国南部发现了一些大型化石,其中两块被送到了学者理查德·哈兰手上。哈兰认为,这化石属于一种生活在海里的巨型爬行动物,将其命名为“帝王蜥蜴”。

几年后,哈兰带着化石前往英国,拜会了当时的古生物学大咖、另一位理查德——发明“恐龙”(dinosaur)一词的理查德·欧文。欧文看过这些化石,认为它们不像蜥蜴,应属于哺乳动物,可能是某种史前鲸类,并取了个新名字“轭齿鲸”。可根据生物学命名法则,这个新名字在科学上是无效的,之前起的名字已无法更改。幸亏中文翻译时知道变通,译成了“龙王鲸”,既保留字面意思,又点名了它的鲸族身份。

学术界的事情,老百姓未必知道。龙王鲸被验明正身后,有个名叫寇区的美国人搜集了不少龙王鲸化石,拼成了一条长达34.7米的“大海蛇”。寇区带着他的“大海蛇”四处展出,赚了大笔门票钱,直到它们在1871年的芝加哥大火中付之一炬。后来的分析认为,整条“大海蛇”是用至少5条龙王鲸的化石组装的。

 

寇区的“大海蛇”葬身火海没多久,又有人在埃及开罗附近的沙漠山谷中,发现了史前鲸类的化石——后来人们才知道,数千万年前整个撒哈拉沙漠都是热带浅海,属于“古地中海”的一部分。自1896年以来,不断有古生物学家来此考察,挖了一个多世纪还没把化石挖完,这里也因此被称为“鲸之谷”。其中光是龙王鲸的化石就超过500具,凭借充足的研究材料,古生物学家们复原出了龙王鲸的真面目。

龙王鲸主要生活在距今4000万~3400万年前的热带海域,体长可达15~20米,是货真价实的海中巨兽。然而与现代鲸类相比,龙王鲸的躯体极为纤细、瘦长,最粗处也就2米上下。据古生物学家估算,成年龙王鲸的体重不会超过15吨。龙王鲸的尾巴很可能像现代鲸类一样是分叉的,背上也有小小的背鳍,但有一个明显区别:龙王鲸的后肢还没完全退化,而是变成了一对长约半米的“小短腿”。有观点认为,龙王鲸在求偶交配时,这对可怜兮兮的“小短腿”可能会用来固定对方的身体,除此之外实在想不出有啥用了……

别看小短腿滑稽,龙王鲸的血盆大口可不是吃素的。它们口中有42颗牙齿,其中既有能穿透皮肉的锋利门齿、犬齿,也有长于撕扯的前臼齿和臼齿—这又是一个原始特征,因为今天抹香鲸、海豚等“齿鲸类”的牙齿,都是单一的圆锥形。根据化石推算,龙王鲸的咬合力高达1.6吨,在有史以来的哺乳动物中数一数二。

 

温暖浅海土霸王

今天的蓝鲸、座头鲸、露脊鲸、抹香鲸等大型鲸类,体型一般都比较“丰满”,为啥龙王鲸是个细瘦子?原来,现代鲸类常在寒冷而富饶的极地海域觅食,需要厚厚的鲸脂层来保持体温,体重的一多半都是脂肪。而在龙王鲸生活的始新世晚期,全球洋流分布跟今天不同,它们呆在热带海域就有足够的食物。既然无需御寒,龙王鲸自然不用长出一身肥油了。

龙王鲸是当时海洋中的顶级掠食者,诸如乌贼、鱼类、海龟,以及矛齿鲸等小型鲸类都是它们的菜。在龙王鲸的腹腔化石中,古生物学家曾找到多种鱼类的遗骸,其中包括鲨鱼。在一些矛齿鲸的骨骼化石上,也有龙王鲸的齿痕。不同于今天的虎鲸、海豚,龙王鲸的头骨结构还比较原始,不具备水下回声定位的能力,也不能克服深海的水压。因此它们只能呆在浅海中捕猎,靠视觉来寻找目标。

现代鲸类以高智商著称,可龙王鲸头骨狭长,脑容量小,应该没有如此聪明。再加上每头龙王鲸都需要大量食物,限制了分布密度,古生物学家认为它们平时都是独来独往,很少社交,只有到繁殖季节才会聚集到一起。

 

一代更比一代强

正当龙王鲸在海里优哉游哉时,全球气候发生了巨变。距今3400万年前,全球平均气温下降了8℃,极地海洋开始结冰,导致海平面下降。龙王鲸生活的大片浅海消失,变化的洋流、变冷的海水又使它们饥寒交迫,只有黯然灭绝。

然而势头正旺的鲸类家族,是不会被这等困难击倒的。以龙王鲸为代表的“古鲸亚目”衰亡后,现代鲸类的两大分支“齿鲸亚目”、“须鲸亚目”随即崛起。距今1300万年前,齿鲸当中出现了比龙王鲸更大、更强的成员——利维坦鲸。利维坦鲸以《圣经》中的海怪“利维坦”命名,是现代抹香鲸的近亲。它体长可达17米,光牙齿就超过30厘米长,与沧龙、巨齿鲨同为“史上最强海洋掠食者”的种子选手。

今天的鲸类家族,尽管受到人类的猎捕,仍然在全世界的海洋里尽情遨游,以或庞大、或轻巧的身姿搏浪击水。谁能想到,那群5000多万年前的海边小兽,会有如此彪悍的后代呢!

 

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